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Diego Febles - Una Vida de Excelencia Dentro y Fuera de la Pista


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Plaza Las Américas se establece como escenario para una serie de importantes eventos automotrices durante el año calendario 2010. Recientemente, en enero del corriente, se llevo a cabo en los pasillos de Plaza, un evento sin precedente en Puerto Rico, el "1st. Annual Gathering at Las Américas", evento que planto bandera como el mejor y mas concurrido de su clase nunca antes celebrado en la Isla. El evento, coordinado por Luis Mariano Muñoz junto al Departamento de Ferias y Exhibiciones de Plaza Las Américas dirigido por Sara H. de Colomer, reunió mas de medio millón de personas en su semana de duración, dándole la oportunidad a miles de personas que nunca habían asistido a un evento de este tipo, la oportunidad de ver la increíble calidad de vehículos clásicos e históricos en nuestra Isla.

Ahora, tres meses después, vuelven a la carga Plaza y Luis Mariano con la presentación del denominado "Flower Power", evento que reunirá en exhibición lo mejor de Puerto Rico en las marcas alemanas Volkswagen y Porsche. El evento, que correrá del 19 al 25 de abril, honrara a una figura que se ha destacado en el automovilismo, muy es especial con las marcas insignias del evento, por mas de seis décadas. Nos referimos por supuesto, al legendario Diego Febles.

Diego Febles, cubano de nacimiento y boricua por selección, recientemente celebro su cumpleaños número 80, y por mas de 6 décadas fue el exponente mas alto representativo del automovilismo puertorriqueño. En su trayectoria, siempre acompañado por su mas fiel admiradora, compañera, crewman, representante de relaciones publicas, "scorekeeper" y esposa por mas de 50 años, Mary A., Diego ha participado en cientos de eventos a nivel local, nacional e internacional, siempre siendo ejemplo de profesionalismo en todas sus presentaciones.

Siendo la meta más importante de AutosClasicoseHistoricos.com el documentar nuestro patrimonio automovilístico para futuras generaciones, aprovecho esta oportunidad para relatar la interesante trayectoria de tan distinguido amigo. Para este servidor de ustedes, Luis Mariano Muñoz, es motivo de gran placer y orgullo el poder considerarme un viejo amigo de Diego y Mary A., posición que le debo en gran parte a mi fenecido padre, Luis Muñoz Rivera. A comienzos de los años sesenta, ya establecido el hecho de que mi vida estaría eternamente ligada a los automóviles, mi padre una mañana me manifestó lo siguiente: "Si lo que te gusta es el asunto de los autos deportivos, de carrera y el automovilismo, tienes que aprenderlo y conocerlo, de la mejor fuente posible." Esto dicho, mi padre me monto en su carro (tendría yo unos 12-13 años), y me llevo a la parte trasera de una gasolinera Texaco a la entrada de la 65 de Infantería, donde me presento a Diego Febles. Aun recuerdo sus palabras cuando me dijo: "Este señor es un corredor de autos, tiene la reputación de ser un excelente mecánico y mejor ser humano, con el aprenderás mucho." Desde ese momento en adelante y por mucho tiempo, mi padre me dejaba todos los sábados en la mañana en el taller de Diego, donde me transportaba y me perdía en un mundo de sonido, olores y colores que jamás me han abandonado.

Hoy, en el año 2010, cuarenta y siete años mas tarde, esa amistad continua con un ser que jamás se ha desviado ni por un instante, de aquella descripción que mi padre me dio de el en el 1963. Tal vez en alguna forma, el destino ha puesto en mis manos la oportunidad de humildemente agradecerle a Diego, mediante el homenaje que se hará de rendir el lunes 19 de abril, el impacto positivo que su ejemplo tuvo y continua teniendo en mi vida. En las próximas columnas relatare en forma abreviada pero igualmente de importante, la trayectoria del que hoy honramos, Don Diego Febles.

Diego Febles nace un 15 de septiembre del 1929 en la finca de su familia, localizada en el pueblo de Cuatro Caminos, de la región de San José de las Lajas en Cuba. Su infancia fue una normal de muchachos de la época, pero demostrando desde temprana edad su interés por lo mecánico y su inclinación por manejar o conducir vehículos de motor.

Criándose en una finca, la definición de vehículos de motor obviamente era particular a tractores y equipo agrícola. Recuerda Diego mientras charlábamos sobre su infancia, que su padre le montaba en la falda y le permitía manejar el tractor mientras efectuaban trabajos en la finca, poco a poco aprendiendo a mantener buen control de dirección y estabilidad.

Ya adolescente, Diego tenia una ambición clara, pero no era la de manejar bólido de competencia, sino manejar una flamante guagua de transportación publica y escolar que había en su pueblo. Se trataba de una General Motors del último modelo con todos los adelantos mecánicos del momento. Para esto, practicaba día y noche, sentado en una silla de madera, utilizando el cupón de destapar los inodoros, succionado al piso, fungiendo como la palanca de los cambios del camión.

En su momento tuvo la oportunidad de sentarse al volante de la guagua, pero ese viaje llevaba a las maestras de la escuela, que al verlo tan joven comenzaron a gritar exigiendo que se bajara, pues no permitirían que ese mocoso fuera el conductor. El revuelo resulto de provecho, ya que, aunque las maestras se bajaron de su guagua para tomar otra, lo enviaron a una serie de cursos donde obtuvo su licencia de conductor de camiones.

Posteriormente, condujo el camión por las carreteras, rutas y caminos de la provincia, experiencia que eventualmente le ayudo a alcanzar metas y triunfos automovilísticos.

Uno de los primeros vehículos que Diego manejase fue un Ford del 1934 de cuatro velocidades, mas tarde adquirió un Ford del 1938 con el motor V8 "flathead", vehiculo que manejo en competencias que se efectuaban el un hipódromo, corriendo en la misma tierra que los caballos. Por supuesto, no podían faltar aquellas carreras clandestinas típicas de la juventud alrededor del mundo.

Su primera experiencia con un coche deportivo vino a manos de un MG-TD del 1952, el cual inscribió en varios eventos de autos, logrando triunfos en las más importantes carreras. Tengan en mente que no existía un autodromo, y que al igual que en Europa, las competencias se corrían en vías publicas. En el caso de Diego y Cuba, uno de estos eventos lo fue la carrera de "Habana-Cien Fuegos", entre otros.

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Por supuesto, Diego no solo contaba con su habilidad y un buen auto, sino que en ocasiones, la carrera pasaba por la misma ruta y carreteras en las cuales el estaba acostumbrado a manejar su guagua publica, conociendo todas las piedras, hoyos, hondonadas y variaciones en la superficie, conocimiento que le daría una ventaja adicional sobre la competencia.

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Tras sus logros con el MG-TD, Diego sube de categoría y adquiere un Austin Healey 100 Le Mans, motor 2.4 litros, con "overdrive" y una carrocería en aluminio. Este, según Diego, fue uno de los mejores autos en su historia como corredor. Diego participo con este vehiculo, en la carrera de "Pinar del Río a la Habana". Su ultimo coche de carreras en Cuba fue un Triumph TR-3, con frenos delanteros de disco, en el cual logro un primer lugar en la carrera de "Pinar del Río a la Habana". Diego estuvo muy activo en competencias en Cuba entre el 1955 y el 1957.

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Para el 1957 Diego se ve forzado a abandonar Cuba por razones políticas, exiliándose en Ecuador hasta enero del 1959, cuando tras la caída de Fulgencio Batista, regresa a Cuba. Lamentablemente, al igual que muchos miles de cubanos, sufrió gran desengaño con el nuevo régimen cubano, viéndose forzado a abandonar para siempre su tierra natal.

Durante su corto tiempo de regreso en Cuba, Diego vuelve a las competencias con un vehiculo Volkswagen el cual le había puesto un motor de Porsche 356 sacado del Porsche que poseía Mary A., quien aun no era su esposa. El Volkswagen sufrió un vuelco en la carrera y no hubo mas intentos de competir en la Isla de Cuba.

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En su segundo exilio, Diego Febles arriba a San Juan de Puerto Rico una semana después de haberse celebrado el legendario "Grand Prix de Puerto Rico" del 1962. El 1962 fue un año de grandes logros y de gran importancia para el automovilismo boricua y Diego Febles aprovecha esa ola de entusiasmo, montando su taller, como el dice, "arreglando carros debajo de una sombrilla", hasta logra montar su primer humilde tallercito, sitio donde este servidor le conoció.

La familia crece, nace Diegui y Tony, Mary A. envuelta en escuela, estudios y compromisos, pero se las manejan para abrir una tiendita, al cruzar la calle del taller, donde comienzan a vender accesorios y piezas para autos deportivos, poco a poco tornándose mas hacia el mercado de los Volkswagen y Porsche. Diego y Mary A. tambien encontraron el tiempo y los medios para regar su amor, adoptando a una bella jovencita de nombre Onyx, criandola en el seno del hogar con el mismo amor y dedicacion que a sus hijos naturales.

Para el 1966, la tienda ya mas estable, Diego se aventura a regresar a las competencias de autos, pero en esta ocasión no en el circuito, no en un exótico europeo, sino en un Volkswagen amarillo chillón, en dondequiera se corrieran carreras de aceleración. Si el amigo lector vivió la época, sabrá que carreras de aceleración en esa época se corrían en Tortuguero, en Isla Verde, en el desvío de Caguas o en Mercedita en Ponce, ninguno de estos sitios, una pista legal de carreras. Así fue la fiebre y así fue la historia para todos los que vivimos dicha época.

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El Volky comienza a ganarse su reputación como un "giant killer" pasando por la piedra a cualquier V8 que pestañara en la salida. Su color comienza a ganarle el apodo del "banano", nombre que poco a poco cambia al "guineo", eventualmente perpetuándose como "Su Majestad El Guineo", siendo el Volkswagen mas rápido de su tiempo.

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En el 1967 Diego adquiere por "mail order" un Formula Vee, un vehiculo de tipo Formula, con motor de Volkswagen, habiéndose creado una mono serie a nivel mundial. Diego decide participar en la serie de campeonato de Formula Vee, participando en eventos en Venezuela y otros países Centro y Sur Americanos. En estos eventos, Diego compitió en su "Astro Vau # 91" contra pilotos del calibre de Pedro Rodríguez (Méjico), Jochen Rindt (Alemania) y otros. Uno de sus mas significativos logros en su Formula Vee lo fue cuando se adjudico el "pole position" en la carrera de Sebring. En ese evento cualifico primero, hizo el mejor tiempo de carrera de entre todos y el promedio mas bajo para el evento.

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Ya en los años setenta, la actividad mayor se concentra en competencias de circuito en Venezuela, Republica Dominicana, Barbados, Guyana, y a fines de los setenta nuevamente en la Pista de Caguas, Puerto Rico. Fue en Puerto Rico, en la pista de Añasco, que Diego manejo su primer Porsche, un modelo 911 perteneciente al Horacio √Ålvarez, de la Republica Dominicana.

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Posterior al Porsche de √Ålvarez, Diego adquiere un Ford Escort RS Twin Cam de 2 litros del 1974 y mas tarde un Ford Capri del mismo año, en el cual obtiene un triunfo en la pista de Lime Rock, Connecticut en el 1978 en un evento de IMSA.

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Tras su logro en los Estados Unidos, Diego continua compitiendo en Puerto Rico, al reabrirse la Pista de Caguas, y aquí sufre un aparatoso accidente al entrar en contacto con otro vehiculo, resultando en un vuelco, del cual a Dios gracias ambos pilotos salieron ilesos.

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Diego continúa envuelto en las competencias de circuito, ahora en una serie de vehículos Porsche, alcanzando sendos triunfos personales y para la gloria del automovilismo boricua. Algunos de estos logros han sido:

¬∑ 1955 - Campeón Categoría Sport - Competencia La Haban-Guines-Cien Fuegos, Cuba

¬∑ 1956 - Campeón Categoría Sport Pinar del Río - La Habana, Cuba

¬∑ 1957 - Campeón Categoría Sport G.P. La Habana-Malecón, Cuba

· 1968 - Tercer Lugar Campeonato Formula 2, Venezuela

¬∑ 1975 - Primer Lugar Copa Gobernador, Añasco, P.R.

¬∑ 1978 - Primer Lugar Categoría GT-O, 24 Horas de Daytona, Florida, USA.

¬∑ 1978 - Primer Lugar Categoría GT-O, 100 Millas de Lime Rock, Connecticut, USA.

¬∑ 1980 - Líder Categoría GT-O, 24 Horas de Le Mans, Francia

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· 1981 - Primer Lugar "Over-All", Circuito Millory, Costa Rica

¬∑ 1982 - Primer Lugar "Over-All", 200 Millas de Añasco, P.R.

¬∑ 1982 - Primer Lugar Categoría GT-O, 12 Horas de Sebring, Florida, USA.

¬∑ 1983 - Segundo Lugar Categoría GT-O, 12 Horas de Sebring, Florida, USA.

¬∑ 1985 - Sub-Campeón Panamericano - Primer Lugar 300 Kilómetros de Panamá

¬∑ 1988 - Campeón Nacional de Puerto Rico

· 1988 - Triple Corona del Automovilismo Puerto Rico

· 1988 - Primer Lugar, Las Tres Horas de Puerto Rico, Salinas, Puerto Rico

¬∑ 2002 - Primer Lugar Categoría GT-U, Las Tres Horas de Salinas, Salinas, Puerto Rico

Como pueden ver, los triunfos de Diego Febles cubren seis décadas de competencia al más alto nivel, con triunfos que incluyen su tierra nata de Cuba, Venezuela, Panamá, Méjico, Estados Unidos, Francia y por supuesto Puerto Rico. Su tenacidad, perseverancia, responsabilidad y dedicación a alcanzar unas metas le hicieron el campeón de las pistas, pero Diego es mucho mas que eso.

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Diego Febles es un común denominador del éxito y desarrollo de numerosos pilotos y mecánicos destacados de nuestra patria. Su personalidad tranquila, su gran sentido de humor, su compañerismo y falta de egoísmo le identifican con cientos de entusiastas que han tocado su puerta y el siempre ha contestado.

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En su carácter de figura publica y su vida personal, Diego Febles también ha llevado un mensaje positivo, de compromiso que los destaca del montón. Su ejemplo como hombre, esposo, padre, abuelo y amigo, corren paralelos a su éxito profesional. En su matrimonio de cincuenta años, Diego procreo dos hijos, Diegui y Tony, los cuales le han brindado siete nietos, formando una bella familia puertorriqueña.

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Es imposible cerrar este reportaje en honor a Diego Febles sin recalcar que nunca ha habido un Diego sin María Antonieta (Mary A.). Nunca he visto a Diego en una actividad, deportiva, publica o social sin su fiel compañera al lado. Para los que hemos compartido con la Familia Febles, el logro de Diego es el de Mary A., uno atado al destino del otro, cada uno responsable de aportar al triunfo en la vida y en la pista de competencias.

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La ultima incursion de Diego Febles como piloto de autos de carrera fue tan solo hace 5 años, en el 2005, cuando a la edad de setenta y cinco, formo equipo con los destacados volantes boricuas y Mike Ramirez, Tato Ferrer, Chiqui Soldevila y su hijo Tony Febles, y participo en un evento de "Vintage Racing" en la pista de Sebring en la Florida. El fin de semana incluyo cinco eventos diferentes en el cual Diego y su veterano equipo lograron un 1er. Lugar, un 2do. Lugar, un 4to. Lugar, un 5to. Lugar y un 8vo. Lugar, todos con el mismo auto en el cual habian ganado la carrera de las Tres Horas de Salinas en el año 2002. Con este logro, como dicen, "Diego colgo los guantes de piloto" y se retira de las competencias de autos, dedicandose a disfrutar de tiempo de calidad con Mary A., sus hijos y sus siete nietos.

Posiblemente Diego Febles es el nombre mas conocido e identificado en el automovilismo puertorriqueño y sin duda alguna, es motivo de orgullo para los que hemos sido tocados en nuestra vida personal o deportiva, por la figura de Diego Febles.

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Invitamos a todos a que hagan acto de presencia al homenaje que se le rendirá a Diego Febles durante la celebración del evento de "Flower Power" en Plaza Las Américas. La actividad serᬆ en el Atrio central del Centro de Todo, Plaza Las Américas. Estarán en exhibición dos los mas significativos vehículos de su trayectoria automotriz, el Volkswagen "El Guineo", y una replica idéntica del Porsche # 58, juntos a la conocida Pick-Up Volky amarilla de Dynatune. Para mas información visite: www.AutosClasicoseHistoricos.com .

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